NASA draagt ​​de ontwikkeling van het Moon-ruimtepak over aan twee particuliere bedrijven


Vandaag heeft NASA aangekondigd dat twee particuliere bedrijven – Axiom Space en Collins Aerospace – de ruimtepakken van de volgende generatie zullen ontwikkelen die toekomstige astronauten zullen dragen om ruimtewandelingen te maken en uiteindelijk het oppervlak van de maan te doorkruisen. Het is een gedurfde nieuwe richting voor de ontwikkeling van ruimtepakken bij NASA, waarbij het bureau de baan overdraagt ​​aan de particuliere sector na jarenlang worstelen om een ​​nieuw eigen pak te ontwikkelen.

Deze nieuwe ruimtepakken zullen een cruciale rol spelen in het Artemis-programma van NASA, het vlaggenschipinitiatief van het bureau om mensen terug naar het maanoppervlak te sturen. Momenteel streeft NASA ernaar om tegen 2025 de eerste Artemis-astronauten op de maan te laten landen – een vertraging van een jaar vanaf de deadline van 2024 die oorspronkelijk was vastgesteld door de regering-Trump. Wanneer de astronauten landen, wil NASA dat ze worden uitgerust met de juiste ruimtepakken die ze kunnen gebruiken om het terrein van de maan te verkennen.

Er is echter veel twijfel dat NASA de deadline van 2025 kan halen, aangezien er nog veel werk te doen is aan de hardware en voertuigen die nodig zijn om de eerste landing te bereiken. Maar een van de belangrijkste overvallen bleek de ontwikkeling van ruimtepakken te zijn. Meerdere audits hebben aangetoond dat de zoektocht van NASA om pakken van de volgende generatie te maken inefficiënt is geweest, te maken heeft met tal van technische uitdagingen en vele jaren achterloopt op schema. Nu, na 15 jaar strijd om deze nieuwe pakken te maken, draagt ​​het bureau de teugels over aan de commerciële sector. Collins Aerospace heeft geschiedenis met het bouwen van ruimtepakken, omdat het hielp bij het maken van de huidige pakken die door NASA worden gebruikt, terwijl Axiom Space een relatief nieuw bedrijf is dat zich richt op het creëren van privéruimtestations.

NASA heeft aangekondigd dat de totale waarde van de contracten $ 3,5 miljard is, hoewel het ruimteagentschap de individuele waarden van het contract van elk bedrijf niet wil zeggen, en beweert dat informatie zal worden onthuld in een bronselectieverklaring die aan het einde van de maand. De $ 3,5 miljard is een plafond dat de looptijd van de contracten dekt, zowel gedeeltelijke ontwikkelingskosten als toekomstige aankopen van de pakken voor gebruik door NASA. Zodra de pakken echter klaar zijn, zullen de bedrijven ze bezitten en hebben ze de mogelijkheid om ze te gebruiken voor andere doeleinden die niets met NASA te maken hebben.

De pakken zijn bedoeld voor een breed scala aan lichaamstypes, van het 5e percentiel voor vrouwen tot het 95e percentiel voor mannen. Het doel is dat de ruimtepakken klaar zijn om gedragen te worden door astronauten op Artemis III, de derde lancering van NASA’s nieuwe raket, het Space Launch System, en het huidige doelwit voor de eerste landing. Artemis streeft er ook naar om de eerste vrouw en de eerste persoon van kleur op de maan te laten landen. “Zodat ze een pak heeft dat de juiste maat heeft en op maat is gemaakt voor haar – dat niet aanvoelt als een ruimtevaartuig dat aanvoelt als een robuuste set extreme sportbovenkleding – dat zou het doel moeten zijn”, Dan Burbank, een voormalig astronaut en senior tech fellow bij Collins Aerospace, zei tijdens een persconferentie.

De nieuwe pakken die deze bedrijven ontwikkelen, zijn echter niet alleen bedoeld voor verkenning van de maan. NASA wil een nieuwe lijn pakken die veel veelzijdiger is dan hun voorgangers en die door zowel Artemis-astronauten als astronauten kan worden gebruikt bij het verkennen van de maan en om de ouder wordende pakken op het internationale ruimtestation te vervangen.

De afgelopen vier decennia vertrouwen NASA-astronauten op hetzelfde basisontwerp van een ruimtepak om ruimtewandelingen te maken op het ISS. Het pak, genaamd de EMU, voor Extravehicular Mobility Unit, maakte zijn debuut tijdens het Space Shuttle-tijdperk, en een “verbeterde” versie wordt door astronauten op het ISS gebruikt om het laboratorium te verlaten en verbeteringen en reparaties uit te voeren aan de buitenkant van het station. De EMU’s zijn echter al tientallen jaren niet geüpgraded en ze zijn niet bedoeld om te worden gebruikt voor maanruimtewandelingen. Bovendien zijn ze beperkt in omvang.

Een prototype van NASA’s xEMU-pak, in het wit, rood en blauw in het midden, werd in 2019 onthuld.
Foto door Joel Kowsky/NASA via Getty Images

Maar de overstap naar een nieuw ruimtepak is moeilijk gebleken voor NASA. Het bureau begon in 2007 aan nieuwe ruimtepakken en heeft sindsdien in totaal $ 420 miljoen uitgegeven aan de ontwikkeling van ruimtepakken. Die inspanningen culmineerden uiteindelijk in een nieuw pak genaamd de xEMU, waarvan een prototype in 2019 werd onthuld. Op het moment van de onthulling hoopte NASA twee pakken klaar te hebben om te testen op het ruimtestation voordat ze naar het maanoppervlak werden gestuurd voor de landing in 2024.

Maar in augustus ontdekte een audit door NASA’s Office of Inspector General dat de ontwikkeling van de nieuwe pakken van NASA aanzienlijk werd vertraagd door geldgebrek, technische problemen en problemen in verband met de COVID-19-pandemie. Uiteindelijk beweerde het rapport dat de xEMU niet klaar zou zijn tegen de deadline van 2024 van de regering-Trump. (Een paar maanden later verplaatste NASA de deadline naar 2025.) De audit merkte ook op dat NASA waarschijnlijk in totaal $ 1 miljard zou uitgeven aan de ontwikkeling van ruimtepakken tegen de tijd dat de eerste vliegpakken klaar zouden zijn, wat op zijn vroegst “april 2025” zou zijn. ”

Ondertussen deed NASA in april 2021 een verzoek om informatie van particuliere bedrijven voor ontwerpen van nieuwe ruimtepakken die zouden kunnen worden gebruikt voor Artemis-missies. Destijds zei NASA dat het de xEMU nog steeds intern zou blijven ontwikkelen, maar de verhuizing gaf aan dat het bureau in plaats daarvan zou kunnen vertrouwen op commerciële pakken. “NASA heeft de verantwoordelijkheid jegens belastingbetalers en toekomstige ontdekkingsreizigers om de infrastructuur waar nodig opnieuw te onderzoeken om de kosten te verlagen en de prestaties te verbeteren”, schreef het bureau bij de aankondiging van het nieuws.

Nu stelt NASA al zijn verwachtingen op Collins Aerospace en Axiom Space. Het ruimteagentschap zei dat zijn ingenieurs tot het einde van het jaar zouden doorgaan met testen op de xEMU, maar uiteindelijk zal het de focus verleggen en inzicht geven aan de commerciële bedrijven terwijl ze verder gaan. Bovendien zullen de gegevens en het onderzoek dat NASA tijdens de ontwikkeling van xEMU heeft verzameld, beschikbaar worden gesteld aan de twee bedrijven.

Wat betreft het vermogen van de bedrijven om de deadline van 2025 te halen, dat zal de komende jaren duidelijk worden. Collins Aerospace onthulde in 2019 een prototype van een maanpak en vandaag zei Burbank dat het bedrijf al jaren aan de ontwikkeling van een pak heeft besteed. Wat Axiom Space betreft, zei de CEO van het bedrijf, Mike Suffredini, ook dat de ontwikkeling van pakken een paar jaar geleden begon, omdat het bedrijf lang heeft overwogen om pakken te maken voor zijn toekomstige ruimtestations. “We hebben een aantal klanten die al een ruimtewandeling willen maken”, zei Suffredini. “En we waren van plan om een ​​pak te bouwen als onderdeel van ons programma.”

Toch is 2025 nog maar een paar jaar verwijderd. NASA zegt vertrouwen te hebben in de overgang van ruimtepaktaken op dit moment, en beweert dat het bestaande xEMU-onderzoek zal helpen “risico’s te verminderen” en dingen te versnellen. “We bevonden ons op een geweldige plek om over te stappen, alleen al vanwege de volwassenheid van de xEMU op dat moment”, zei Lara Kearney, manager van het Extravehicular Activity and Human Surface Mobility Program bij NASA, tijdens de conferentie. “En ik denk dat als ze het eerder bij deze jongens krijgen, ze kunnen vluchten.”

Bovendien zijn er een hele reeks mijlpalen waaraan NASA en zijn commerciële partners moeten voldoen om 2025 te laten werken, waaronder het voor het eerst lanceren van de nieuwe deep-space-raket van het bureau en het afmaken van menselijke maanlanders om mensen naar de maan te brengen. oppervlak. Ruimtepakken zijn slechts een deel van de zeer complexe puzzel die NASA moet oplossen om terug te keren naar de maan.



Source link

Leave a Comment